Fibrous structures

Magdalena Abakanowicz
Every tangle of threat and rope
21 May 2023
Tate Modern, London, UK

This is the last weekend of this art exhibition at Tate Modern. If you haven’t seen it and you haven’t got other plans for the weekend, I encourage you to go. So far, it’s been my favourite art show this year, and certainly an interesting experience getting to know the work of this artist.

Magdalena Abakanowicz (1930-2017) was a Polish sculpture and fiber artist, known for her use of textiles as sculptural medium. Today she’s highly regarded as one of Poland’s most internationally acclaimed artists. She was born to an aristocratic family and lived in the countryside during her childhood, until the Second World War and subsequently the communist regime reversed their life.

Luckily the forest of her childhood used as an inspiration for her artworks was quite neutral, so the censorship to her work was milder than for other artists. An early show of her work, however, was shut down by the authorities for not actively engaging with the building of socialism. Individual expression had to be in service of the common good at the time. On the other side, the state encouraged cooperation between designers, craftspeople and artisans, which was used by Abakanowicz in her advatange. She became the pioneer of fiber-based sculpture and installation in the 1960s.

Abakanowicz was a weaver of sculptures. But what she did was so radical that it keeps amazing us today. She took the conventional flat tapestry woven for thousands of years and remade it in three dimensions. Her weavings are huge works suspended from the ceiling of organic quality. The artist takes you in a journey that showcases her ideas about nature’s power and our place in it as human beings.

As you enter the art show, you’re presented to smaller works that give you an overview of her beginnings as an artist, including naturalistic abstraction, geometric compositions filled with organic forms, some in paper, other in canvas. Her early tapestries are big, sombre abstracts of brown, beige and tan wool. Some parts are ragged, others braided. The resemble old carpets worn and tattered by lot of use.

Abakanowicz saw fibre, “as the basic element constructing the organic world… the tissue of plants, leaves and ourselves, our nerves, our genetic codes… We are fibrous structures.” she said.

Soon she outgrew the idea of making rectangular works and let the tapestries take a freer form hanging from the ceiling. She started by making them with curved, perforated and wavy shapes. Her works hanging from the ceiling are fibrous, twisted, knotted, and have ropes dangling nearby or animal horns, so that they seem to take on a life of their own. Its material warmth and earthy organic scent is comforting to the viewer.

The central room showcases a collection of dark works as described above; it was like encountering nature in its most basic, original state with its strength and comforting power. As you move along the show you start coming across the human body deconstructed in pieces. You’ll be arrested by the depictions of the female body, of opened labia, the body’s orifices and protuberances, breasts, pregnant bellies and so on.

One of the difficulties facing critics of Abakanowicz’s work through the 1960s and 70s was how to place the varied and multiform things she made. Were her wall-hangings and suspended woven works art at all? Was it craft or “applied art” or “fibre art”? Was it sculpture?  Critics called her a “painter at the looms”, and described her works as “carpet creatures”. They even received the name of Abakans, coming from her surname.

This art exhibition at the Tate Modern is like a primal experience. As you move through the artworks a forest seem to emerge around you. Some dark works of art seem to be branching out like trees, others tangled like vines, others are like trunks opened to protect you from a storm. An ancient forest, primal and mysterious – all created from wool develops around you. And subsequently, a deconstruction of the human body, only to remember us that we are part of nature. Let’s not forget that!


Estructuras fibrosas

Magdalena Abakanowicz
Every tangle of threat and rope
21 mayo 2023
Tate Modern, Londres, Reino Unido

Este es el último fin de semana de esta exposición de arte en la Tate Modern. Si no la has visto y no tienes otros planes para el fin de semana, te animo a que vayas. Hasta ahora, ha sido mi exhibición de arte favorita este año, y sin duda una experiencia interesante conocer el trabajo de esta artista.

Magdalena Abakanowicz (1930-2017) fue una artista polaca de escultura y fibra, conocida por su uso de textiles como medio escultórico. Hoy en día es considerada como una de las artistas polacas más aclamadas internacionalmente. Nació en una familia aristocrática y vivió en el campo durante su infancia, hasta que la Segunda Guerra Mundial y posteriormente el régimen comunista cambiaron su vida.

Afortunadamente, el bosque de su infancia que usó como inspiración para su arte fue bastante neutral, por lo que la censura a su trabajo fue más leve que para otros artistas. Sin embargo, las autoridades cerraron una muestra temprana de su trabajo por no participar activamente en la construcción del socialismo. La expresión individual tenía que estar al servicio del bien común de la época. Por otro lado, el estado fomentó la cooperación entre diseñadores y artesanos, lo que fue aprovechado por Abakanowicz en su beneficio. Se convirtió en pionera de la escultura e instalaciones a base de fibra en la década de 1960.

Abakanowicz era tejedora de esculturas. Pero lo que hizo fue tan radical que hoy nos sigue sorprendiendo. Tomó el tapiz plano convencional tejido durante miles de años y lo rehízo en tres dimensiones. Sus tejidos son obras gigantescas suspendidas del techo de calidad orgánica. La artista te lleva en un viaje que muestra sus ideas sobre el poder de la naturaleza y nuestro lugar en ella como seres humanos.

Al entrar en la exposición de arte, se presentan obras más pequeñas que te brindan una descripción general de sus inicios como artista, incluida la abstracción naturalista, composiciones geométricas llenas de formas orgánicas, algunas en papel, otras en lienzo. Sus primeros tapices son resúmenes grandes y sombríos de lana marrón, beige y canela. Algunas partes están rotas, otras trenzadas. Se parecen a alfombras viejas gastadas y rotas por mucho uso.

Abakanowicz veía la fibra, “como el elemento básico que construye el mundo orgánico… el tejido de las plantas, las hojas y nosotros mismos, nuestros nervios, nuestros códigos genéticos… Somos estructuras fibrosas” dijo ella.

Pronto superó la idea de hacer obras rectangulares y dejó que los tapices tomaran una forma más libre colgando del techo. Empezó haciéndolas con formas curvas, perforadas y onduladas. Sus obras colgadas del techo son fibrosas, retorcidas, anudadas y tienen cuerdas colgando cerca o cuernos de animales de manera que parecen cobrar vida propia. Su calidez material y olor orgánico terroso es reconfortante para el espectador.

La sala central exhibe una colección de obras oscuras como he descrito arriba; fue como encontrarse con la naturaleza en su estado primigenio con toda su fuerza y poder reconfortante. A medida que avanzas en la muestra, comienzas a encontrarte con el cuerpo humano deconstruido en pedazos. Te cautivarán las representaciones del cuerpo femenino, de los labios abiertos, los orificios y protuberancias del cuerpo, los senos, las barrigas de embarazo, etc.

Una de las dificultades que enfrentaron los críticos del trabajo de Abakanowicz durante las décadas de 1960 y 1970 fue cómo ubicar las cosas variadas y multiformes que hizo. ¿Sus tapices y tejidos suspendidos eran arte en absoluto? ¿O era artesanía o “arte aplicado” o “arte de la fibra”? ¿Era escultura? Los críticos la llamaron “pintora de los telares”, y describieron sus obras como “criaturas de alfombra” e incluso recibieron el nombre de Abakans, proveniente de su apellido.

Esta exposición de arte en la Tate Modern es como una experiencia primaria. A medida que avanzas por la muestra, parece que un bosque emerge a tu alrededor. Algunas obras de arte oscuras parecen ramificarse como árboles, otras se enredan como vides, otras son como troncos abiertos para protegerte de una tormenta. Un bosque antiguo, primitivo y misterioso, todo creado a partir de lana se despliega a tu alrededor. Y luego, una deconstrucción del cuerpo humano a continuación, solo para recordarnos que somos parte de la naturaleza. ¡No olvidemos eso!

The sacredness and vulnerability of all living forms

Current art exhibition: Paloma Varga Weisz
Wild Bunch
Sadie Coles HQ, London, UK
9 June – 24 August 2018

It was a real pleasure to see the work of Paloma Varga Weisz recently at the Sadie Coles gallery in London. I enjoy discovering artists with such a high level of craftsmanship and precision on their work, who manage to inspire the audience so much by bringing them into their private micro-universes.

As we went into the gallery space, the first thing that came into view was a puppet made of limewood hanging from the ceiling. A life-sized naked body that hangs helplessly on ropes in the air. He has an expression of abandonment and vulnerability.

The central piece described above is surrounded by smaller figures displayed in a rather traditional manner on top of small plinths attached to the wall. This allows you to appreciate the works at closer distance and see how textured and tactile they are. It’s even possible to smell the wood, as if they had been recently cast by the artist. The space invite you to silence and reflection.

The experience resembles that of entering a medieval church where all the sacred figures are displayed on little plinths for pilgrims to worship; only that in this case all figures are pagan. In a close inspection we can appreciate some of them are like magical anthropomorphic figures, odd hybrid forms usually loaded with personal and collective motifs. We seem to venerate here the sacredness in all living forms.

Varga Weisz is a sculptor and draughtswoman who was trained in traditional techniques of woodcarving, modelling and casting in Bavaria before attending art school in Düsseldorf in the 1990s. She lives and works in Düsseldorf, Germany.

For this art exhibition at Sadie Coles, we only present one photo with The art berries merging with the artworks. The art blackberry further enhances the air of vulnerability and abandonment of the central figure by joining it on the floor like if we were contemplating a group of artworks, well composed.

Interested in craftsmanship? Read the art review and see the photos I did a few months ago on the latest art show of Martin Puryear at Parasol Unit, London.


La sacralidad y vulnerabilidad de todas las formas de vida
Paloma Varga Weisz
Wild Bunch
Sadie Coles HQ, Londres, Reino Unido
9 de junio – 24 de agosto de 2018

Fue un verdadero placer ver recientemente el trabajo de Paloma Varga Weisz en la galería Sadie Coles en Londres. Me encanta descubrir artistas con un alto nivel de artesanía y precisión en su trabajo, que logran llevar al público a su micro-universo e inspirar a su audiencia.

Según entramos en el espacio de la galería, lo primero que se ve es una marioneta hecha de tilo colgando del techo. Un cuerpo desnudo de tamaño natural que cuelga impotente de cuerdas en el aire con expresión de abandono y vulnerabilidad.

La pieza central descrita arriba está rodeada por figuras más pequeñas que se muestran de manera bastante tradicional sobre pequeños pedestals pegados a la pared. Esto te permite apreciar los trabajos a una distancia más cercana y apreciar su textura y tactilidad. Incluso es posible oler la madera, como si hubieran sido esculpidos recientemente por el artista. El espacio te invita al silencio y la reflexión.

La experiencia se asemeja a la de entrar en una iglesia medieval donde todas las figuras sagradas se muestran en pequeños pedestales para ser adoradas por sus peregrinos; solo que en este caso todas las figuras son paganas. En una inspección minuciosa podemos apreciar que algunos de ellos son como figuras antropomórficas mágicas, extrañas formas híbridas generalmente cargadas de motivos personales y colectivos. Parece que veneramos aquí lo sagrado en todas las formas de vida.

Varga Weisz es una escultora y dibujante que se entrenó en técnicas tradicionales de tallado en madera, modelado y fundición en Baviera antes de asistir a la escuela de arte en Düsseldorf en la década de 1990. Vive y trabaja en Düsseldorf, Alemania.

Para esta exposición de arte en Sadie Coles, sólo presentamos una foto de The art berries fusionándonos con las obras de arte. The art blackberry realza aún más el aire de vulnerabilidad y abandono de la figura central uniéndose en el suelo. Parece que estuviéramos contemplando un grupo de obras de arte, bien compuesto.

Interesado en la artesanía? Lee la reseña de arte y mira las fotos que hice hace unos meses en la última muestra de arte de Martin Puryear en Parasol Unit, Londres.

Paloma Varga Weisz-The art blackberry

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