Challenging South African local histories

Kemang Wa Lehulere
Not even the departed stay grounded
Marian Goodman gallery, London, UK
September 13 – October 20, 2018

We visited this art exhibition a couple of weeks ago at the Marian Goodman gallery in London and it’s now gone. But, nevertheless, I wanted to cover it to introduce you to this artist who is emerging as one of South Africa’s most prominent artistic exports.

As we entered the gallery, I encountered various installations and drawings on the wall made of various materials: wood, metal, chalk, glass and robe; all of them in black and white or the original material. It can be appreciated that the art show has a strong social message, but the artist hasn’t neglected the aesthetical aspects of it. Not only that, he used those aspects to enhance the message, which is something I strongly value. I like art exhibitions with a socio-political message, specially these days in which artists seem to have really strong tools to make us reflect about the society we live in, but I have a preference for the artworks that on top of that are aesthetically interesting.

Kemang Wa Lehulere was born in Cape-town and initially rose to prominence in 2006 with Gugulective, a community-engaged collective co-founded with childhood artistic associate, Unathi Sigenu and based in the former township of Gugulethu, Cape Town. He devoted himself at the time to community engaged performative actions such as creating pamphlets to challenge local histories or setting up interventionist pirate radio stations. Only after years of social activism, he started creating sculptural objects and drawings as a residue or remanent of performance. And he went into formal art education, graduating in 2011.

Drawing on these years of social activism, Wa Lehulere conveys feelings of post-apartheid unrest and other socio-political issues with his artworks, re-enacting what he considers to be ‘deleted scenes’ from South African history.

Some of the elements characteristic of his artistic practice include messages in bottles, sphinx-like ceramic dogs and bird houses that are symbols of the forced removals under apartheid. In addition, there were big boards covered with chalk drawings and various objects suspended by shoelaces from floor to ceiling. However, his most prominent pieces are reconfigured salvaged school desks in wood and metal or just in metal, as we can see on various images below, all of them referring to the 1976 student demonstrations.

Finally, his interest in the Dogon people of Mali and their indigenous astrological knowledge will be reflected in many of the new works, as well as the controversy surrounding his knowledge of the existence of Sirius, a dwarf moon invisible to the naked eye orbiting the Dog Star, despite not having access to astronomical instruments. Kemang used laces to form star constellations, referring not only to the racist repudiation, but also to the repeated negation of opportunities for contemporary young black South Africans.

This art show tells me that art is a powerful tool to express our concerns about the world we live in and not only that, artists like Wa Lehuler manage to do that using a very personal style and effective visual elements.


Desafiando las historias locales de Sudáfrica
Kemang Wa Lehulere
Ni siquiera los difuntos se quedan en tierra.
Galería Marian Goodman, Londres, Reino Unido
13 de septiembre – 20 de octubre de 2018

Visitamos esta exposición de arte hace un par de semanas en la galería Marian Goodman en Londres y ahora ya no está. Pero, he querido cubrirla para presentaros a este artista que se está emergiendo como una de las figuras artísticas más destacadas de Sudáfrica.

Cuando entramos en la galería, encontré varias instalaciones y dibujos en la pared hechos de varios materiales: madera, metal, tiza, vidrio, etc; todos ellos en blanco y negro o en el material original. Se puede apreciar que la muestra de arte tiene un fuerte mensaje social, pero el artista no ha descuidado sus aspectos estéticos. No solo eso, utiliza esos aspectos para ensalzar el mensaje, lo cual valoro ciertamente. Me gustan las muestras de arte con un mensaje socio-político, especialmente en estos días en los que los artistas parecen tener herramientas realmente efectivas para hacernos reflexionar sobre la sociedad en que vivimos, pero tengo preferencia por las obras de arte que, además de eso, son estéticamente interesantes.

Kemang Wa Lehulere nació en Ciudad del Cabo e inicialmente se destacó en 2006 con Gugulective, un colectivo comprometido con la comunidad y cofundado con su socio artístico de la infancia, Unathi Sigenu, y residente en la antigua ciudad de Gugulethu, Ciudad del Cabo. En ese momento se dedicó a hacer demostraciones comprometidas con la comunidad, como crear folletos para desafiar las historias locales o establecer estaciones de radio piratas intervencionistas. Solo después de años de activismo social, comenzó a crear objetos escultóricos y dibujos como un residuo o remanente de su lucha social. Y obtuvo formación artística académica al graduarse en 2011.

Haciendo uso de estos años de activismo social, Wa Lehulere transmite sentimientos de inquietud posterior al apartheid y otros problemas sociopolíticos con sus obras de arte, recreando lo que él considera “escenas borradas” de la historia de Sudáfrica.

Algunos de los elementos característicos de su práctica artística incluyen mensajes en botellas, perros de cerámica con forma de esfinge y casas de aves que simbolizan los retiros forzosos bajo el apartheid. Además, hay tablas grandes cubiertas con dibujos de tiza y varios objetos suspendidos por cordones desde el suelo hasta el techo. Sin embargo, sus piezas más prominentes se reconfiguran como escritorios escolares recuperados en madera y metal o simplemente en metal, como podemos ver en varias imágenes a continuación, todas ellas en referencia a las demostraciones estudiantiles de 1976.

Finalmente, su interés en la gente Dogon de Mali y su conocimiento astrológico indígena se reflejará en muchas de las nuevas obras, así como en la controversia que rodea su conocimiento de la existencia de Sirio, una luna enana invisible a simple vista que orbita alrededor de Dog Star, a pesar de no tener acceso a instrumentos astronómicos. Kemang usó cordones para formar constelaciones de estrellas, refiriéndose no solo al repudio racista, sino también a la negación repetida de oportunidades para los jóvenes sudafricanos negros contemporáneos.

Esta muestra de arte me dice que el arte es una herramienta poderosa para expresar nuestras preocupaciones sobre el mundo en que vivimos, y no solo eso, artistas como Wa Lehuler logran hacerlo usando un estilo muy personal y elementos visuales realmente interesantes y efectivos.

Wa Lehulere - The art blackberryWa lehulere - The art blueberryWa Lehulere - 3 sisters

Author: The art blueberry

The creative director and editor of The art berries. She enjoys sharing an innovative perspective of the latest art exhibitions and anything else that catches her eye within the arts scene in London and occasionally around the world.

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